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En la segunda mitad del Siglo XVI, España se vio envuelta en una contienda larga y costosa que enfrentó a las Diecisiete Provincias de los Países Bajos contra su rey soberano, también rey de España. Estas provincias abarcaban lo que ahora son los territorios de Bélgica, Holanda, Luxemburgo y una pequeña sección de la zona noreste de Francia. Estos territorios fueron heredados por los Hapsburgo gracias a enlaces matrimoniales en 1477 y por tanto pasaron a estar bajo la soberanía de Carlos I de España, V de Alemania, quien en 1555 cedería estos territorios a su hijo Felipe II.

Para España, Flandes era un territorio altamente estratégico, siendo Francia e Inglaterra las otras dos grandes potencias de la época. Con este movimiento, Francia quedaba atrapada por el Imperio español, geográficamente encerrada entre España y Flandes. Para Inglaterra, que Flandes pasara a formar parte del Imperio español suponía una amenaza por su corta distancia de las costas inglesas.

A mediados del Siglo XVI, el protestantismo se había extendido por Flandes, y por tanto la soberanía de Felipe II no era del todo bien vista, sobre todo porque Felipe II intentó reducir al libertad religiosa, queriendo privilegiar el catolicismo, del cual era un ferviente defensor. Para proteger estos intereses, Felipe II envió a Flandes al Duque de Alba, quien quiso prohibir el comercio con personas no católicas e intentó reinstaurar el Tribunal de la Santa inquisición, medidas que desataron la disidencia entre la población.

Estos hechos, sumados a la inoperancia de gobernar un territorio tan distante, hizo que los países se alejaran cada vez más de la política española y buscaran desarrollar sus propios intereses económicos y políticos, dando lugar a la denominada Guerra de los 80 Años. La primera revuelta contra la monarquía tuvo lugar en 1568. Las contiendas duraron hasta 1648, momento en el que se reconoció la independencia de las Siete Provincias Unidas, hoy conocidas como los Países Bajos.

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